Engelamiento por cristales de hielo, causa de paradas o pérdidas de potencia en vuelo de crucero

DR. MIQUEL TRAVERIA / Profesor de meteorología

Hasta hace pocos años, antes del año 2006, se creía que los cristales de hielo en nubes altas, tales como cirrus, cirrocúmulus, cirrostratos, o los topes de los cumulonimbus (ci, cc, cs, cb) no representaban ningún peligro para el vuelo ya que no se adhieren a la estructura del avión. Sin embargo estudios recientes relacionan estas partículas con la parada de motores a reacción de aviones volando a grandes altitudes. Se cree que lo producen los cristales de hielo al penetrar en el motor a reacción.

Por lo tanto, los cristales de hielo no producen engelamiento estructural pero si que afectan al funcionamiento de los motores a reacción.

 

"CESDA, Piloto aviación comercial, Escuela de pilotos, Engelamiento por cristales de hielo" Banda de nubes altas relacionadas con la ZCIT. Imagen adaptada de NASA.

 

De los 46  casos estudiados de parada de motor o pérdida de potencia, una gran mayoría se produjo en la nubosidad a gran altura (entre 10000 ft  y 40000 ft ) relacionada con tormentas, y en especial en atmósferas más cálidas que la ISA. Estas condiciones se dan con gran frecuencia en la zona de convergencia intertropical (ZCIT) y en las tormentas de verano en latitudes medias.

El mecanismo por el cual se pierde potencia es complejo y no está muy claro todavía, aunque se cree que los cristales de hielo se funden un poco al penetrar en el motor y se adhieren unos a otros en las paredes internas pasado el fan formando acumulaciones de hielo de tamaño apreciable.

Eventualmente algunos trozos grandes de hielo son arrancados y penetran en el compresor y en la cámara de combustión desestabilizando el rendimiento del motor o produciendo un flameout.

 

diagrama1.jpg Esquema de motor turbofan. Adaptado de K. Aainsqatsi bajo licencia CC.

 

En todos los casos el motor se pudo recuperar al salir de la zona contaminada y aplicando los procedimientos de re-arrancada del motor. No se han descrito accidentes por esta causa.

La NASA es actualmente uno de los centros pioneros en la investigación de este tipo de fenómenos.

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